در بالای جدول، پنج تیم پرسپولس، سپاهان، تراکتورسازی، پدیده و استقلال تهران فاصله معناداری نسبت به رقبا پیدا کرده‌اند و به نظر می‌رسد فاتحان جام و سهمیه از بین همین تیم‌ها خواهند بود. در پایین جدول هم شاید برای اولین بار طی سال‌های اخیر باشد که در پایان ثلث دوم، هنوز هیچ تیمی «رقابت» را رها نکرده و همه به دنبال بقا هستند. در فصول گذشته تیم‌های زیادی مثل سیاه‌جامگان، نفت تهران، استقلال اهواز، مس کرمان، راه‌آهن، ماشین‌سازی، صبای قم و... عملا از این هفته‌ها به بعد سقوط را می‌پذیرفتند و مبارزه را رها می‌کردند، اما امسال تیم‌های پایین جدول هم جان‌سختی چشمگیری دارند. استقلال خوزستان اگرچه به واسطه حکم کمیته انضباطی فیفا با کسر ۶ امتیاز مواجه شد و خیلی‌ها در همان زمان کار این تیم را تمام شده دانستند، اما با وجود همه مشکلات مالی و تغییرات فنی و مدیریتی کماکان به تلاش برای بقا ادامه می‌دهد.

آبی‎‌پوشان اهوازی این فصل به هیچ تیمی ساده امتیاز نداده‌اند و در هفته بیستم هم سپیدرود را بردند تا ۱۰ امتیازی شوند. اگر امتیازات کسر شده از سوی فیفا نبود، الان استقلال خوزستان با ۱۶ امتیاز در رده چهاردهم قرار می‌گرفت؛ یعنی بالاتر از ذوب‌آهن اصفهان! حتی خود سپیدرودی‌ها هم به شدت دنبال بقا هستند و امیدوارند با استفاده از امتیاز مسابقات خانگی و حضور هواداران پرشور، در لیگ برتر ماندگار شوند. نفت مسجد سلیمان هم دقیقا همین شرایط را دارد. بازی نزدیک این تیم با پرسپولیس را همه دیدند و البته فراموش نکنیم آنها هفته گذشته در ۵ دقیقه پایانی دو گل به نساجی زدند تا یک امتیاز طلایی بگیرند. مجموعه این مسائل نشان می‌دهد با یک لیگ عجیب‌وغریب و بسیار رقابتی مواجه هستیم؛ فصلی که برای روشن کردن سرنوشت تیم‌های کامیاب و ناکام، مخاطبش را تا آخرین ثانیه در پی خود خواهد کشید. ثلث سوم لیگ هجدهم، در چنین شرایطی از راه می‌رسد.

سرخابی‌ها در پی جبران آسیا

شاید یکی از مهم‌ترین ویژگی‌های لیگ امسال، فشردگی وحشتناک مسابقات باشد. باورکردنی نیست که پرسپولیس و استقلال سه‌شنبه در آسیا بازی کرده‌اند، جمعه باید در لیگ بجنگند و سه‌شنبه آینده هم بازی آسیایی بعدی‌شان را انجام بدهند. این یعنی سه مسابقه در هشت روز و البته دو مسابقه بعدی پرسپولیس هم بیرون از خانه خواهد بود! به هرتقدیر هر دو تیم سرخابی فردا باید بازی هفته بیست‌ویکم‌شان را انجام بدهند و البته ویژگی مشترک هر دو هم این است که با ناکامی آسیایی وارد این مسابقه می‌شوند. پرسپولیس در آسان‌ترین بازی مرحله گروهی‌اش در ورزشگاه آزادی برابر پاختاکور ازبکستان متوقف شد و مخصوصا نمایش نیمه دوم این تیم انتقادات زیادی را به دنبال آورد.

سرخ‌ها فردا از ساعت ۱۶ در قائمشهر میهمان نساجی خواهند بود. پرسپولیس در این بازی امید عالیشاه را به خاطر مصدومیت و سیامک نعمتی را به دلیل محرومیت در اختیار نخواهد داشت. پرسپولیس فعلا در صدر جدول رده‌بندی قرار دارد، هرچند سپاهان یک بازی عقب‌افتاده با ذوب‌آهن دارد که در صورت برتری در آن می‌تواند با تفاضل گل بهتر به صدر برسد. استقلال هم از ساعت ۱۸:۳۰ با نفت مسجد سلیمان مصاف خواهد داد. حداقل روی کاغذ، این یکی از آسان‌ترین مسابقات فصل آبی‌هاست که شاید به آنها برای پشت سر گذاشتن بحران باخت سه‌گله برابر الدحیل قطر کمک کند. امروز همچنین یک بازی عجیب و پرماجرا هم بین تراکتورسازی و ماشین‌سازی تبریز برگزار خواهد شد؛ مسابقه‌ای که با توجه به مالکیت مشترک دو تیم و حضور تراکتور در کورس قهرمانی، حساسیت‌های فراوانی برانگیخته است. برنامه مسابقات هفته بیست‌ویکم به این شرح است:

پنج‌شنبه، ۱۶ اسفند

ماشین‌سازی- تراکتورسازی.......................۱۵:۰۰

سایپا- فولاد.....................................................۱۶:۰۰

استقلال خوزستان- پیکان..........................۱۶:۳۰

پدیده- ذوب‌آهن............................................۱۷:۰۰

جمعه، ۱۷ اسفند

سپاهان- پارس‌جم........................................۱۶:۰۰

نساجی- پرسپولیس......................................۱۶:۰۰

نفت آبادان- سپیدرود...................................۱۶:۳۰

استقلال- نفت مسجد سلیمان...................۱۸:۳۰