با وجود این باز هم از دست رفتن امتیازات کلیدی ابتدای فصل قاتل جان آبی‌ها شد تا آنها به رتبه سومی رضایت بدهند و بار دیگر شاهد قهرمانی رقیب سنتی باشند. این بار دیگر همه انتظار داشتند شروع لیگ هجدهم سناریوی متفاوتی داشته باشد و شفر که به خوبی با زیر و بم تیم آشنا شده بود، از همان هفته‌های آغازین به هیچ حریفی رحم نکند. با وجود این جدایی چند بازیکن، تاخیر شخص شفر در بازگشت از آلمان و نهایتا تغییرات مدیریتی باعث شد باز هم کابوس شروع‌های ضعیف برای استقلال تکرار شود آبی‌ها در ۱۱ بازی آغازین لیگ هجدهم تنها سه پیروزی به دست آوردند تا فریاد حیاکن، رهاکن در پایان دیدار با ماشین‌سازی از روی سکوها علیه شفر سر داده شود. همزمان انتقادات کمیته فنی هم شروع شده بود و دیگر اعتراض به مربی آلمانی یک «تابو» به‌شمار نمی‌آمد.

با وجود این رشته بخت شفر در استقلال به «مو» رسید، اما پاره نشد. آنها حالا سه هفته است که دارند می‌برند و بدجوری هم می‌برند؛ ابتدا پیروزی یک بر صفر برابر استقلال خوزستان، سپس برتری ۳ بر صفر مقابل نفت آبادان و حالا پیروزی ۵ گله در خانه سپیدرود رشت. مسابقات نیم‌فصل نخست، روز پنج‌شنبه با برگزاری دیدار معوقه با پدیده مشهد برای استقلال به پایان می‌رسد. ظریفی می‌گوید اگر قرار به تداوم پیروزی‌های پرگل و تصاعدی استقلال باشد، لابد این بار آنها باید با ۷ گل پدیده را شکست بدهند! فارغ از این شوخی، پیروزی احتمالی استقلال در این مسابقه باعث خواهد شد فصلی که برای آبی‌ها خیلی کابوس‌وار شروع شد، به شیرین‌ترین شکل ممکن به نیمه برسد. این یعنی استقلال هیچ‌وقت مهلتی برای ناامیدی باقی نمی‌گذارد، مخصوصا حوالی فصل زمستان!

دو خارجی می‌روند، تیام نمی‌آید

با نزدیک شدن به پنجره نیم‌فصل طبعا شایعات نقل‌وانتقالاتی در حوالی باشگاه استقلال هم زیاد می‌شود. با وجود این بخشی از این زمزمه‌ها آنقدر محکم است که دیگر نباید به آنها لقب «شایعه» داد. از این جمله می‌توان به فسخ قرارداد قریب‌الوقوع نیومایر و الحاجی گرو با استقلال اشاره کرد؛ دو بازیکن خارجی که ابتدای فصل با سر و صدای زیاد به استقلال آمدند، اما بازدهی چندانی نداشتند. نیومایر غالبا مصدوم بود و گرو هم در زمین ضعیف نشان داد؛ آنقدر که موجی از انتقادها علیه این دو خرید راه افتاد و باعث شد در آخرین بازی خارج از خانه دور رفت، هیچ‌کدام از این دو بازیکن با استقلال به رشت نروند. گرو که مدتی است اصلا در تمرینات هم شرکت نمی‌کند و به‌نظر می‌رسد باید کار این دو بازیکن را تمام شده دانست. از سوی دیگر در لیست ورودی‌ها هم کماکان عمده تمرکز مدیران استقلال روی بازگرداندن مهره‌های خودی است.

بسیاری از رسانه‌ها در این مدت از وقوع توافق قطعی با سرور جباروف برای بازگشت در زمستان خبر می‌دهند. جالب اینکه لحن مسوولان باشگاه هم در تکذیب این خبر تغییر کرده و ملایم‌تر شده است. اگر جباروف برگردد، انتظار می‌رود خط میانی استقلال هم طراوت فصل گذشته را پیدا کند. امید نورافکن هم دیگر بازیکنی است که بعد از تجربه انتقال ناموفق به اروپا، در آستانه بازگشت به استقلال قرار گرفته. گفته می‌شود مدیران باشگاه در این زمینه به توافقاتی با شارلوای بلژیک دست یافته‌اند. نورافکن می‌تواند در دو پست دفاع چپ و  ‌هافبک میانی برای تیم شفر به میدان برود و کارگشا باشد. با وجود این خبر بد برای استقلالی‌ها این است که محبوب‌ترین مهره آنها یعنی مامه تیام راهی برای بازگشت ندارد. فتحی، مدیرعامل استقلال بار دیگر با تاکید بر اینکه مامه تیام «شرایط حضور در ایران» را نداشت، روی شایعات در مورد جدایی این بازیکن به‌خاطر مسائل خانوادگی صحه گذاشت.

آشتی با تلویزیون؟

استقلال اما در روزهای بازگشتش به ریل موفقیت نیز از حواشی جدا نشده است. یکی از عجیب‌ترین حاشیه‌های این تیم مربوط به تحریم تلویزیون به‌دلیل عدم درج پسوند «ایران» در کنار نام استقلال در پوشش اخبار مربوط به لیگ قهرمانان آسیا می‌شده است. بعد از این اتفاق مدیران استقلال تصمیم گرفتند در نشست‌های خبری پیش و پس از بازی با سپیدرود از پذیرفتن دوربین‌های صداوسیما خودداری کنند، اما در کمال شگفتی وینفرد شفر بلافاصله پس از پیروزی بر سپیدرود در کنار گزارشگر بازی با تلویزیون گفت‌وگو کرد! به هر حال دیروز فتحی در این مورد هم موضع گرفت و با لحنی آرام گفت توقع عذرخواهی از صداوسیما ندارد. این درحالی است که بیانیه خشمگینانه استقلال که روز چهارشنبه گذشته روی سایت باشگاه رفت، رسما خواهان عذرخواهی تلویزیون شده بود. تغییر لحن مدیرعامل استقلال نشان می‌دهد مشکل مربوطه احتمالا به‌زودی حل خواهد شد.