آبی‌ها تا پیش از پایان سال خورشیدی جاری، در لیگ باید با ذوب‌آهن اصفهان، سپیدرود رشت، فولاد اهواز و پرسپولیس مصاف بدهند و در لیگ قهرمانان آسیا نیز باید چهار بازی اول‌شان را در گروه چهارم برگزار کنند. به این منظور استقلال تا عید دو بار با العین امارات ملاقات می‌کند و یک بار هم به دیدار الهلال عربستان و الریان قطر می‌رود. می‌بینید که تیم شفر با برنامه بسیار متراکم و سختی مواجه است، اما آنچه در این مسیر به استقلالی‌ها قوت قلب می‌دهد، توان بالای انسانی این تیم است. استقلال تیمی مملو از بازیکنان کارآمد و باتجربه محسوب می‌شود که به ویژه بعد از روی کار آمدن شفر، از این جهت بهبود هم یافته است. در حقیقت سرمربی آلمانی توانست با تکیه بر تجارب خود، تعدادی از بازیکنان استقلال را که «خاتمه یافته» و خارج از چرخه به نظر می‌رسیدند احیا کند و حالا همه این نفرات ابزاری برای عبور او از تقویم فشرده پیش رو خواهند بود. عملیات نجات وینفرد شفر در مورد ستاره‌های سوخته استقلال، به دو بخش تقسیم می‌شود؛ بخشی در مورد آن دسته از بازیکنان که اصلا نبودند و حالا هستند و بخشی هم در مورد بازیکنانی که بودند و کیفیت خوبی نداشتند، اما حالا شرایطشان بسیار بهتر شده است.

   آنها که نبودند

بهنام برزای یکی از بازیکنانی بود که خیلی‌ها اعتقاد دارند مفت و مجانی از دست استقلال پرید. ابتدای فصل منصوریان به دلایل غیرقابل درک این بازیکن را نخواست و او را مازاد اعلام کرد. این مساله جنجال‌برانگیز شد و حتی فرهاد مجیدی واکنش طعنه‌آمیزی به آن نشان داد، اما با حضور شفر در استقلال زمینه بازگشت برزای هم فراهم شد و این بازیکن در آخرین مسابقه لیگی استقلال برابر پارس‌جنوبی نخستین گلش را هم زد. دیگر بازیکنی که به نظر می‌رسید جایی در استقلال نداشته باشد مهدی رحمتی بود. در آخرین روزهای حضور منصوریان روی نیمکت آبی‌ها، رحمتی هم همراه با مجتبی جباری از این تیم کنار گذاشته شد، اما شفر او را به تیم برگرداند. در شرایطی که به نظر می‌رسید درخشش خیره‌کننده حسین حسینی، ثبت رکورد تاریخی کلین‌شیت به نام او و دعوتش به تیم ملی موجب خواهد شد رحمتی دیگر مجالی برای بازی پیدا نکند، شفر با ترفند استفاده از کاپیتان در مسابقات جام حذفی به‌طور کامل رحمتی را احیا کرد. به این ترتیب او به سنگربان قدیمی استقلال انگیزه مبارزه داد، مانع از جدایی‌اش شد و حالا هم خیالش راحت است که هر اتفاقی برای هر کدام از دروازه‌بان‌هایش رخ دهد، گلر دیگری در کار است که به خوبی جای او را پر خواهد کرد.

   آنهایی که بهتر شدند

در این لیست اما نام نفرات بیشتری به چشم می‌خورد. یکی از بازیکنان استقلال که بعد از حضور سرمربی آلمانی فوتبالش زیر و رو شده، وریا غفوری است. دفاع راست ملی‌پوش آبی‌ها در دوران منصوریان یا اغلب مصدوم بود یا اگر هم بازی می‌کرد نمایش‌هایش چندان چنگی به دل نمی‌زد. غفوری اما حالا به یک وزنه مهم در استقلال تبدیل شده و بسیاری از حرکات هجومی این تیم را پایه‌گذاری می‌کند. خود وریا اخیرا در مصاحبه‌ای کنایه‌آمیز گفته: «رمز بهبود کیفیت من این است که کادرفنی جدید به من اعتماد دارد و احترام می‌گذارد.» داریوش شجاعیان هم بازیکنی با همین داستان است. او در نیم‌فصل اول لقب خرید بد و گران‌قیمت استقلال را یدک می‌کشید، اما حالا و در دوران شفر، کمتر مسابقه‌ای هست که بدون گلزنی یا پاس گل و درخشش چشمگیر داریوش به پایان برسد.

فرشید باقری هم که در دوران منصوریان روزهای ناامیدکننده‌ای را پشت سر می‌گذاشت، حالا شرایط بسیار بهتری پیدا کرده و هر زمان به حضورش نیاز باشد، برای استقلال موثر کار می‌کند. آخرین نفر از این فهرست نیز پژمان منتظری است که در دوره مربی قبلی ابتدا نمایش‌های ضعیفی داشت و پس از آن به شدت مصدوم شد تا خیلی‌ها در سال جام‌جهانی از او قطع امید کنند، اما حالا گام به گام بهتر شده. او در بازی حذفی با نفت به‌خاطر انتقال روزبه چشمی به پست هافبک دفاعی توانست از ابتدا در قلب خط دفاعی به میدان برود و عملکرد خوبی داشته باشد. فراموش نکنیم شفر با سیاست خودش درحال ترمیم استعداد سوخته‌ای به نام مهدی قائدی هم بود که این داستان تصادف پیش آمد.

   حیف از سجاد و جباری

شاید الان استقلالی‌ها باید افسوس بخورند که چرا این قاعده شامل دو بازیکن دیگرشان یعنی سجاد شهباززاده و مجتبی جباری نشد. چه بسا این دو نفر هم با باقی ماندن زیر نظر شفر می‌توانستند به روزهای اوج برگردند، اما شهباززاده برای جدایی اصرار داشت و جباری هم با مدیریت باشگاه به مشکل خورده بود. در این دو مورد شاید کار چندانی از شفر ساخته نبود، اما به‌خصوص ماجرای مجتبی خیلی حیف شد.