وی فعالیت سینمایی خود را در سال ۱۳۳۷ با بازی در فیلم «چشم‌به‌راه» آغاز کرد و بعد از آن طی چند سال مسوولیت‌هایی مانند مدیریت تولید و دستیاری کارگردان را تجربه کرد. رضا صفایی «زنگ‌های خطر»، اولین فیلم خود را در سال ۱۳۴۲ کارگردانی کرد و تا سال ۱۳۵۹ که فیلم «قیام» را ساخت در عرصه کارگردانی سینما فعال بود. سرعت رضا صفایی در ساخت فیلم و پایان فیلمبرداری آثارش نام او را در میان سینماگران و تهیه‌کنندگان بر سر زبان‌ها انداخته بود. گفته می‌شود این کارگردان ساخت فیلم «لوطی قرن بیستم» را در ۹ روز پایان داد و توانست عنوان سریع‌ترین کارگردان را در سینمای ایران به خود اختصاص دهد. او پس از انقلاب هم در سال ۱۳۷۷ سریال «شیطان‌صفتان» را برای تلویزیون ایران ساخت و دو سال بعد هم در ساخت فیلم سینمایی «لانه عقاب‌ها» شرکت داشت. از دیگر آثار او می‌توان به «قیام»، «ماموریت» و «عروسی مامان» اشاره کرد.