گفته می‌شود آتنبرو سال‌های بسیاری را برای ساخت فیلم «گاندی» اختصاص داده بود. این پروژه عظیم که روند ساختش ۲۰ سال به طول انجامید توانست برنده ۸ جایزه اسکار از جمله بهترین فیلم، بهترین کارگردانی برای آتنبرو و بهترین بازیگر نقش اول مرد برای بن کینگزلی بازیگر جوان و گمنام  آن روزگار شود. اما اسناد جدید به دست آمده از بایگانی آتنبرو، نشان می‌دهد که چگونه نزدیک بود این فیلم با انتخاب بازیگر اشتباه با شکست مواجه شود. اولین کسی که پیشنهاد ایفای نقش گاندی به وی شد الک گینس بازیگر بزرگ انگلیسی برنده جایزه اسکار بود. مارلون براندو دیگر ستاره سینما بود که پس از ایفای نقش سرهنگ کورتز در فیلم «اینک آخرالزمان» درحالی‌که حدود ۹۵ کیلوگرم وزن داشت برای نقش ماهاتما گاندی رهبر سیاسی مردم هند که طی دوران مبارزاتش ۱۷ بار اعتصاب غذا کرد و وزنی حدود ۵۰ کیلوگرم داشت در نظر گرفته شده بود. داستین هافمن، آل پاچینو و پیتر فالک دیگر ستاره‌های در نظر گرفته شده برای این نقش بودند. سرانجام ناجی آتنبرو کنار دستش در انگلستان پیدا شد. او بن کینگزلی گمنام را در نمایشنامه «بعل» نوشته برتولت برشت در تئاتر دانمار وارهاوس دید و از او خواست که در روز ۲۵ ژوئیه  ۱۹۸۰ برای انجام تست به استودیوی شپرتون بیاید و بالاخره این نقش را به وی واگذار کرد. بن کینگزلی که برای این نقش اسکار بهترین بازیگر مرد را به دست آورد درباره این نقش آفرینی گفت به نظرم فرشته‌ها مرا در این فیلم راهنمایی می‌کردند.