پژوهشگران دانشگاه «ام.آی.تی» (MIT) قصد دارند نوعی پهپاد خودران بسازند که می‌تواند از میان درختان عبور کند و به جست‌وجو بپردازد اما شاید سیگنال‌های GPS مورداستفاده برای هدایت پهپاد، قابل‌اطمینان نباشند. طرح پیشنهادی آنها، نوعی سیستم خودران برای پهپاد است که توانایی عبور از میان درختان انبوه را برای آن فراهم می‌کند. در این سیستم، فقط از محاسبات آنبرد و ارتباط بی‌سیم استفاده می‌شود و نیازی به GPS ندارد. در این طرح، هر پهپاد باید برای بررسی موقعیت، مکان‌یابی و مسیریابی، به ردیاب‌های لیزری مجهز باشد.  هنگامی که پهپاد پرواز می‌کند، یک نقشه سه‌بعدی از محدوده مورد بررسی ارائه می‌دهد. الگوریتم‌های به‌کار رفته در این سیستم، به پهپاد در تشخیص نقاط کشف‌نشده کمک می‌کنند؛ در نتیجه پهپاد می‌تواند زمان ارائه نقشه کامل را تشخیص دهد. با استفاده از این نقشه، یافتن افراد گمشده بسیار ساده‌تر خواهد بود.

قرار است این پهپادها برخلاف پهپادهای کنونی، به سیستم تشخیص اشیا مجهز باشند تا افراد گمشده را شناسایی کنند. پهپاد پس از مشاهده فرد گمشده، موقعیت او را روی نقشه مشخص می‌کند.  از اطلاعات پهپادها می‌توان برای برنامه‌ریزی عملیات امداد و نجات استفاده کرد. «یولون تیان» (Yulun Tian)، نویسنده ارشد این پژوهش گفت: ما با این طرح قصد داریم پهپادها را جایگزین انسان کنیم تا بخش جست‌وجو در عملیات جست‌وجو و نجات، کارآمدتر باشد. پژوهشگران، پهپادهای بسیاری را در جنگل‌هایی که به‌طور تصادفی انتخاب شده بودند، آزمایش کردند و دو پهپاد را نیز در جنگلی نزدیک به «مرکز پژوهشی لانگلی ناسا» (LaRC) مورد بررسی قرار دادند. در هر دو آزمایش، پهپادها موفق شدند بین دو تا پنج دقیقه، از ناحیه‌ای به وسعت تقریبا ۲۰ مترمربع نقشه‌برداری و سپس نقشه‌ها را با هم ترکیب کنند. این پژوهش، هفته آینده در «نشست بین‌المللی در مورد روبات‌های آزمایشی» (ISER) ارائه خواهد شد.