«ما» در جوانی سه‌بار در آزمون ورودی دانشگاه چینی رد شد. در نهایت، در موسسه دبیری «هانگزو» که در حال‌حاضر به‌عنوان دانشگاه «هانگزو» شناخته می‌شود رفت و در سال ۱۹۸۸ با رشته دبیری انگلیسی فارغ‌التحصیل شد. وی پس از فارغ‌التحصیلی، مدرس انگلیسی و تجارت بین‌المللی در دانشگاه «هانگزو دیانزی» شد. جالب است که این مرد چینی پس از فارغ‌التحصیلی برای فعالیت در ۳۰ شغل مختلف اقدام کرد که در همه آنها رد شد. به‌عنوان مثال مجموعه رستوران‌های «کی‌اف‌‌سی» جک ما را در دورانی که به دنبال شغل برای خود بود، به علت قد کوتاه و لاغراندام بودنش استخدام نکرد.

گروه علی‌بابا در سال ۱۹۹۹ در آپارتمان مدیرعامل امروز این شرکت جک ما در پکن افتتاح شد. جک ما درخصوص تاسیس «علی‌بابا» توضیح می‌دهد: یک روز در «سانفرانسیسکو» در کافی‌شاپ نشسته بودم و فکر می‌کردم که اسم علی‌بابا خوبه و هنگامی که گارسون آمد از وی پرسیدم علی‌بابا را می‌شناسی؟جواب داد بله می‌شناسم، پرسیدم در موردش چه می‌دانی؟ گفت علی‌بابا و ۴۰ دزد و من گفتم آره خودشه! به خیابان رفتم و از عابران که از ملیت‌های مختلفی چون هندی، آلمانی، چینی، ژاپنی و... بودند همین سوال را پرسیدم و همگی همان جواب را دادند. علی‌بابا به راحتی تلفظ می‌شود و در همه جهان نیز شناخته شده‌ است. گروه علی‌بابا یک شرکت تجارت الکترونیک چینی است که در زمینه‌هایی چون: فروشگاه اینترنتی، یک سیستم خرده‌فروشی و رایانش ابری فعالیت می‌کند. «علی‌بابا» همواره به «آمازون‌چین» معروف بوده است. این شرکت برای اولین‌بار در سال ۲۰۰۱ به سودآوری رسید. وب‌سایت علی‌بابا جزو معروف‌ترین سایت‌های دنیا است که به ارائه کالا به مردم می‌پردازد.