هلمزلی در ۴ مارس ۱۹۰۹ در منهتن به دنیا آمد و در برانکس بزرگ شد. ازآنجا که خانواده توانایی پرداخت هزینه تحصیلات دانشگاهی او را نداشتند، پدربزرگش برای وی شغلی در یک بنگاه املاک پیدا کرد؛ جایی که توانست استعدادهای خود را در این حوزه نمایان سازد و در نهایت بدل به یکی از شرکای این بنگاه یعنی «دوایت، وورهیس‌اند پری» شد. وی در ۱۹۳۸ بنگاه را به تمامی خرید و آن را «دوایت، وورهیس‌اند هلمزلی» نام نهاد. در مراحل اولیه وی روی املاک کوچک‌تر در بخش‌های کمتر ثروتمند نیویورک سرمایه‌گذاری می‌کرد که بسیار گسترده و سودآور بود تا اینکه در ۱۹۵۴ ساختمان لینکلن در خیابان چهل‌ودوم را که یک آسمان‌خراش اداری بزرگ بود، خرید. یک سال بعد وی یک شرکت مدیریت املاک متعلق به لئون‌اسپیر را خرید و این شرکت را به هلمزلی-اسپیر تغییر نام داد. هلمزلی در ۱۹۶۱ ساختمان امپایر استیت را - که در آن زمان بلندترین ساختمان جهان بود- با وجود هشدارهایی در باب هزینه‌های تعمیر و نگهداری آن خرید. سایر املاک اداری نیویورک که هلمزلی در دوران فعالیت کاری خود خرید عبارت بودند از: ساختمان هلمزلی، ساختمان گریبار، ساختمان فلاتیرون، ساختمان فیسک، مرکز توی و برادوی ۱۳۵۰. در دهه‌های هفتاد و هشتاد هلمزلی شروع به سرمایه‌گذاری در زمینه هتل‌داری کرد که از آن میان باید از هتل ویندزور، هتل پارک لین و هلمزلی پالاس یاد کرد. علاوه بر هلمزلی اسپیر که در ۱۹۸۰ حدود ۴۵۰ کارمند داشت، هلمزلی همچنین مالک یک بنگاه کارگزاری مسکن با نام براون هریس استیونز هم بود. او این بنگاه را در ۱۹۶۴ خرید. زمانی که وی در ۱۹۹۵ برند تجاری خود را فروخت، این شرکت ۱۲۸ ساختمان را مدیریت می‌کرد. از هلمزلی به‌عنوان پرنفوذترین غول املاک نیویورک یاد می‌شد. وی در ۱۹۷۱ با لئونا رابرتس ازدواج کرد که عهده‌دار معاونت بسیاری از کمپانی‌های وی بود. لئونا مدیری برجسته، پویا و پرزرق و برق و طرفدار یک زندگی مجلل بود امری کاملا متضاد با زندگی خصوصی معمولی‌ای که تا آن زمان داشت. در سال ۱۹۸۸ لئونا به‌دلیل فرار مالیاتی و دستکاری در حساب‌های شرکت علاوه بر جریمه سنگین به ۱۸ماه زندان محکوم شد.  هلمزلی در ۴ ژانویه ۱۹۹۷ در پی ابتلا به ذات‌الریه درگذشت و همه ثروتش را که بالغ بر ۵/ ۵میلیارد دلار بود برای همسرش به جا گذاشت.