تسلا بیشتر به‌دلیل سهمش در طراحی سیستم نوین برق‌رسانی براساس جریان متناوب (AC) شناخته می‌شود. تسلا از اینکه جریان متناوب برای اولین بار در صندلی الکتریکی به منظور اعدام قرار گرفت، بسیار ناراحت بود. وی همچنین طراح تولید برق در آبشار نیاگارا نیز بود. به پاس خدمات وی یکای SI (میدان مغناطیسی) را با تسلا نشان می‌دهند.تسلا پیش از مهاجرت به آمریکا، در زمینه مکالمه از راه دور و مهندسی برق تجاربی کسب کرده بود. وی در سال ۱۸۸۴ به ایالات‌متحده آمریکا مهاجرت کرد تا در شهر نیویورک برای توماس ادیسون مشغول به کار شود. تسلا پس از مدتی کوتاه با کمک حامیان مالی فعالیت مستقل خود را آغاز و با احداث آزمایشگاه‌ها و کارخانه‌هایی، اقدام به تولید طیف گسترده‌ای از محصولات الکتریکی کرد. حق امتیاز موتور القایی و ترانسفورماتور جریان متناوب که از اختراعات ثبت شده تسلا هستند، توسط جورج وستینگهاوس که برای مدت کوتاهی نیز تسلا را به‌عنوان مشاور خود استخدام کرده بود، خریداری شد.

فعالیت‌های تسلا در سال‌های آغازین توسعه توان الکتریکی همچنین منجر به وارد شدن او در اختلافات شرکتی بر سر اتخاذ جریان متناوب یا جریان مستقیم به‌عنوان استاندارد انتقال توان الکتریکی شد. از این اختلافات به نام جنگ جریان‌ها یاد می‌شود. ایده جریان متناوب تسلا، نظریه جریان مستقیم ادیسون را مغلوب کرد و یکی از بارزترین دلایل آن هم همین ترانسفورماتورها (مبدل‌های ولتاژ) بودند. با استفاده از جریان برق متناوب امکان تبدیل ولتاژهای مختلف به یکدیگر فراهم می‌شود که این برگ برنده جریان متناوب بود.او در سال ۱۹۱۱ در مصاحبه‌ای با روزنامه نیویورک هرالد (New York Herald) گفت که مشغول ساخت دستگاهی با توانایی مقابله با نیروی جاذبه زمین است؛ تسلا گفته بود که این وسیله بدون نیاز به بال یا تکنولوژی‌های مورد استفاده در وسایل پرنده آن دوران، می‌تواند برای مدت زیادی در آسمان پایدار باشد و از جریان‌های مختلف هوایی و مشکلاتی که برای هواپیماها وجود دارد، در امان بماند.تسلا در دهه ۳۰ میلادی ادعا کرد که پرتو مرگباری به نام تلفورس (Teleforce) ساخته است که امکان شلیک مقدار زیادی انرژی را به سمت یک هدف مشخص دارد، این دانشمند اعلام کرد که سلاح موردنظر می‌تواند برای از بین بردن هواپیماهای دشمن و تجهیزات مشابه دیگر استفاده شود؛ اما ازآنجاکه این وسیله باعث برتری کامل یکی از طرف‌های درگیر بر دیگری می‌شد، تسلا از تحقیقات بیشتر در مورد تلفورس و ساخت تجهیزات مخرب براساس تکنولوژی این سلاح خودداری کرد.