کندی در یک خانواده سیاسی به دنیا آمده بود. پدرش جوزف کندی تاجر و سرمایه‌دار آمریکایی بود که از اعضای برجسته حزب دموکرات به شمار می‌رفت و مادرش رز فیتز جرالد به‌خاطر فعالیت‌های بشر دوستانه‌اش در آمریکا شهرت داشت. برادر بزرگ او که در جنگ جهانی دوم کشته شد، قرار بود آرزوهای خانواده را در عرصه سیاست عملیاتی کند اما مرگ وی این مسوولیت را بر دوش جان قرار داد. به این ترتیب وی وارد رقابت‌های انتخاباتی شد و در نخستین تلاش برای ورود به مجلس با اختلاف بسیاری رقیب جمهوری‌خواهش را شکست داد. وی دو دوره دیگر نیز به‌عنوان نماینده مجلس فعالیت کرد. کندی از ۱۹۵۳ به مدت هفت سال نماینده سنا بود. در همین حال وی از مجلس سنا تلاش خود را برای ورود به کاخ سفید آغاز کرد و سرانجام پس از ماه‌ها رقابت درون حزبی به کاندیدای دموکرات‌ها برای ورود به انتخابات تبدیل شد.

رقیب جمهوری‌خواه وی در این انتخابات ریچارد نیکسون معاون پیشین آیزنهاور بود. این دو در رقابت‌های خود نخستین مناظره تلویزیونی در تاریخ آمریکا را برگزار کردند و کندی جوان با ظاهر آراسته و اعتماد به نفسی که داشت تاثیری عمیق بر مخاطبان آمریکایی گذاشت.  سرانجام وی در سال ۱۹۶۰ توانست رقیب کارکشته خود را در رقابتی نزدیک شکست دهد و به‌عنوان سی و پنجمین رئیس‌جمهوری آمریکا وارد کاخ سفید شود. تهاجم ناموفق به خلیج خوک‌ها، بحران موشکی کوبا، ساخته شدن دیوار برلین، آغاز مسابقه فضایی با شوروی مهم‌ترین رویدادهای دوره ریاست جمهوری سه ساله او بود. جان. اف. کندی درحالی به همراه ژاکلین همسرش سوار بر خودرو لیموزین روباز بودند، ترور شد و به زودی پلیس «لی‌هاروی اسوالد» را به‌عنوان قاتل رئیس‌جمهوری معرفی کرد، درحالی که جرم وی هنگام بازداشت قتل یک افسر پلیس بود. چند روز بعد این شخص از سوی «جک روبی» در ایستگاه پلیس دالاس به قتل رسید.