ورنون اسمیت در نخستین روز ماه ژانویه سال ۱۹۲۷ در کانزاس آمریکا به دنیا آمد. او در سال ۲۰۰۲ به همراه دانیل کانمن به‌خاطر «کاربرد تجربه‌های آزمایشگاهی به‌عنوان ابزاری در بررسی مسائل اقتصادی به‌ویژه بررسی مکانیسم‌های مختلف بازار»، جایزه نوبل اقتصاد را به‌دست آورد. رشته تحصیلی اسمیت فیزیک بود؛ اما در سال آخر به مهندسی برق تغییر رشته داد. وی در سال ۱۹۴۹ در رشته مهندسی الکترونیک از انستیتوی تکنولوژی کالیفرنیا در پاسادنا مدرک کارشناسی خود را دریافت کرد.

او در سال ۱۹۵۵ از دانشگاه هاروارد در مقطع دکترای فارغ‌التحصیل شد. دوره اقتصاد خرد را با کلاس‌های چارلز ریور در انستیتوی فنی ماساچوست که کتاب ساموئلسون را تدریس می‌کرد، تکمیل کرد. اولین کار اسمیت تدریس در دانشگاه پِردو بود. سپس به همراه خانواده به ماساچوست رفت و در دانشگاه براون ( ۱۹۶۸- ۱۹۶۷)، انستیتوی فنی ماساچوست ( ۱۹۷۲- ۱۹۶۸) به تدریس پرداخت، در سال‌های ۱۹۷۳-۱۹۷۲ در مرکز مطالعات پیشرفته در علوم رفتاری و طی سال‌های ۱۹۷۵- ۱۹۷۴ در انستیتوی تکنولوژی کالیفرنیا فعالیت داشت، علاوه بر این با دانشگاه استنفورد در کالیفرنیا، دانشگاه کالیفرنیای جنوبی در لس‌آنجلس و دانشگاه آریزونا در توکسون (۱۲) ( ۲۰۰۲-۱۹۷۶) همکاری داشته است. اسمیت تجارت آزمایشگاهی خود را با مطالعه درباره نحوه تصمیم‌گیری‌های اقتصادی افراد آغاز کرد. وی در پاسخ به این سوال که چرا و چگونه هر بازار می‌تواند به یک تعادل رقابتی نزدیک شود، یک تجربه مبتنی بر بازار را در کلاس درس آزمون کرد؛ به نحوی که هم به دانشجویان فرصت می‌داد تا یک بازار واقعی را تجربه کنند و هم خود وی امکان یافت آنچه را که مورد شرایط تاکید شده عرضه و تقاضای بازارها می‌دانست و دیگران از آن اطلاعی نداشتند، مورد مشاهده قرار دهد. اسمیت به‌عنوان مولف یا همکار مولف بیش از ۲۰۰ مقاله علمی و کتاب در زمینه نظریه سرمایه، دارایی، منابع طبیعی اقتصاد و اقتصاد تجربی نوشته است.